史上最大商业机密窃盗案

史上最大商业机密窃盗案

Photo from Flickr CC by Brett Jordan、Nomadic Lass

说到红茶,大家可能会很自然的联想到闲适优雅英伦风下午茶。加入鲜奶的英式红茶、素雅的陶瓷茶具、鬆软的糕点,英国简直就是红茶文化的领航者嘛!若要细究这个文化的源头,很多人也都知道,英国人喝茶的文化是由中国传去的,如今我们在茶馆里看到大吉岭、阿萨姆、伯爵茶,都是英国茶文化的一部分。但为什幺中国人和英国人喝的茶完全不同,在英国茶中只看到红茶(重发酵茶),却没有绿茶(轻发酵茶)的存在呢?原本在茶叶贸易和茶文化解释权上具有绝对优势的中国人,又是在什幺时候失去原有的影响力呢?

这背后有一段惊心动魄、根本是跨国商业机密窃盗案等级的故事可说。若同样的事情发生在当今的可口可乐身上,那可是世人瞩目、惊天动地的大案!

故事的开始,起源于有大英帝国撑腰、世界史上最早最大的跨国贸易公司─东印度公司的野心。

从17世纪开始,东印度公司垄断了英国与东方国家的贸易,带回茶叶、丝绸、瓷器、珍奇植物等来自东方的精美商品,赚进惊人的庞大利益。特别是茶叶,「当时英国政府每十英镑的收入,有近一英镑是来自茶的进口关税与销售税。」而这个巨大的贸易逆差,英国人后来是靠着另一种植物的贸易─罂粟─也就是鸦片来弥补。然而,在鸦片战争(1840)之后,东印度公司得天独厚的优势开始改变了。一方面中国在战后通商口岸增多,商机无限,越来越多声音反对东印度公司独佔贸易,原有的垄断优势不再。另一方面,担心中国人若开始学会种植罂粟后,英国会失去鸦片商机,反在茶叶贸易上受中国人牵制,更让东印度公司的高层觉得不安。

面临眼前的商业危机,东印度公司决定在殖民地印度实验製茶。但是,等等,要怎幺製茶呢?

与中国贸易往来多年,由于中国官方一直严格控管,中国人製茶的各个环节从种植到製作、保存等技术对西方国家来说始终是个谜。虽然之前东印度公司曾经在印度喜马拉雅山上发现原生茶种,但却无法複製中国茶特有的香气与韵味。因此想要製茶,东印度公司「必须取得顶级茶树的健康标本、数以千计的种子,及中国知名茶厂流传数千年的知识」。这项任务得交给跨国间谍,一个熟悉相关知识的植物猎人。这时,我们的主角─福钧(Robert Fortune),一位生活在19世纪的苏格兰植物学家就登场了。

由于英国与中国的贸易,是仰赖植物产品获得大笔收益,加上英国贵族仕绅及新兴中产阶级对于外来的珍稀植物永远都有浓厚的兴趣,因此植物研究者、植物猎人是非常抢手的。他们经常被派到新大陆、遥远的东方国度探险,负责寻找和研究从未见过的、美丽的、有经济价值的植物,也大大改变了17世纪以后的英国庭园面貌,来自波斯的玫瑰、中国的山茶花、巴西的橡胶树……而福钧,正是曾经被派到中国去收罗奇珍异草的植物猎人,这项任务交给他,再适合不过了!

十九世纪的中国,正是隐含内忧外患、动荡不安的年代,福钧虽然接下了这项危险任务,但严峻的考验才正要开始。避开官方耳目偷偷潜入中国境内、逃离水路上的海盗威胁、深入不曾有外国人到访的中国深山、语言的隔阂与环境的险恶,还要提防不怀好意的当地人和不值得信赖的旅伴扯他后腿。最重要的,是要成功偷出脆弱的植物样本送到印度……

作者莎拉.罗斯依据福钧遗留下的纪录与东印度公司史料,写成这本《植物猎人的茶盗之旅》,精彩的还原了窃盗行动的过程,紧凑刺激的程度,几乎都可以拍成电影了!莎拉细腻的描述,更让我们得以穿越时空轻易的想像19世纪时欧洲最新的科技、英国庭院的样貌、武夷山的壮丽、19世纪中国城市的街景与市井小民的生活。

「一但某种植物移植到故乡之外,世界就会是另一种样貌。」

最后福钧是否成功了?我想结果大家都心知肚明。这桩史上最成功的窃案不仅成功将茶叶重镇从中国转向英国、改变当下世界强权的财富版图,更改变了我们今日所看到的文化风景。

《植物猎人的茶盗之旅》是《2014经典开学书展》选书
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